Department of Mechanical Engineering

Ferdinand Redtenbacher: Der Begründer des wissenschaftlichen Maschinenbaus

Ferdinand Redtenbacher 25.7.1809  Born in Steyr (Upper Austria)
1820-1824 Commercial apprenticeship
1825-1829

Study at the Polytechnic in Vienna: Lectures on Mathematics, Mechanics, Machine Design, Theoretical Astronomy, Technology, Field Measuring Art and Highway Engineering

1829-1834

Assistant of the machinery apprenticeship with J. Arzberger in Vienna

1835-1840

Professor of Mathematics and Geometrical Drawing at the higher industrial school in Zurich, colaboration with the machine factory Escher and Wyss

1841-1863  Professor of Mechanics and Machine Design at the Polytechnic of Karlsruhe
1857-1862 Director of the Karlsruhe Polytechnic
16.4.1863 died in Karlsruhe

Under the leadership of Redtenbacher, the Karlsruhe Polytechnic won worldwide recognition and became the model for the founding or reorganization of many other higher technical educational institutions such as the Federal Institute of Technology (ETH) in 1855 in Zurich. Redtenbacher's great contribution is the mathematization of machine designs, i.e. he led mechanical engineering from its predominantly artisanal and empirical basis to that of applied higher mathematics. Hence, Ferdinand Redtenbacher paved the way for the scientification of engineering through the consideration of scientific phenomena. A number of known mechanical engineers such as Eugen Langen or Emil Skoda studied with Redtenbacher. The separation of the chemical and mechanics studies consummated by Redtenbacher in 1847 set the stage for the dazzling rise of chemistry and engineering at the Karlsruhe Polytechnic. Redtenbacher pleaded for a broad, humanistic education of engineers and promoted the subjects philosophy, history, literature, economics as well as government and jurisprudence.

".. Übrigens muß ich Ihnen gestehen, daß mich diese Steuerungsgeschichten der Dampfmaschine und die ganze Maschine selbst schon seit langer Zeit nicht mehr interessiert. Auf ein paar Prozent Brennstoff mehr oder weniger kommt es nicht an, und mehr kann man durch derlei Tüfteleien nicht gewinnen. Ich halte es von nun an für lohnender, sich über die Wärme den Kopf zu zerbrechen und unseren jetzigen Dampfmaschinen den Garaus zu machen und das wird hoffentlich in nicht gar zu ferner Zeit geschehen, indem das Wesen und die Wirkungen der Wärme allmählich zur Klarheit kommen. Die Kapitalerfindung muß freilich erst noch gemacht werden, damit ... namentlich diese Maschinen ein mäßiges Volumen erhalten; aber das alles wird sich wohl finden, wenn man einmal über das innere Wesen der Sache ganz ins reine gekommen ist ..."
(Redtenbacher 1856, zitiert nach: Propyläen Technikgeschichte, 4. Bd.,S.53)